<font face="Courier New, Courier"><br>
<a href="http://www.zmag.org/ZSustainers/ZDaily/2000-07/16prashad.htm" eudora="autourl">http://www.zmag.org/ZSustainers/ZDaily/2000-07/16prashad.htm</a><br>
ZNet Daily Commentary<br>
July 16, 2000<br>
The Hunt for Mexicans<br>
By Vijay Prashad &lt;vijay.prashad@trincoll.edu&gt;<br>
On 16 February 2000, the American Federation of Labor-<br>
Coalition of Industrial Organizations (AFL-CIO) which<br>
represents 13 million US workers dropped a bombshell. <br>
Vice President Linda Chavez-Thompson said that 'the current<br>
system of immigration enforcement in the US is broken. If <br>
we are to have an immigration system that works, it must be<br>
orderly, responsible, and fair.' The AFL-CIO called upon <br>
the state to restructure its immigration policy mainly to<br>
protect the rights of all workers and to hold employers<br>
accountable for the exploitation of immigrants. 'Employers<br>
often knowingly hire workers who are undocumented,'<br>
Chavez-Thompson noted, 'and then when workers seek to<br>
improve working conditions employers use the law to fire <br>
or intimidate workers.' Certainly, the net result of this<br>
policy is that the immigration law is used to discipline the<br>
workforce. 'The law should criminalize employer behavior,'<br>
the AFL-CIO noted, 'not punish workers.'<br>
The AFL-CIO's position did not come from no-where. Over the<br>
past few decades the presence of immigrant workers in the<br>
service sector has increased in the US. Each year about a<br>
million migrants enter the US, with about 40% from Mexico<br>
and Latin America, many of whom work in the service trades.<br>
Of these only about 300,000 are undocumented migrants, even<br>
though most migrants from the Third World report being<br>
treated as undocumented even if they have legal papers. When<br>
the AFL-CIO took a more radical turn in 1995, it was pushed<br>
forward by the unions of the service workers (the current<br>
president of the AFL-CIO is John Sweeney, who was previously<br>
the president of the Service Employees International Union).<br>
Brave immigrant workers across the country have been at the<br>
forefront of several organizing campaigns. For that reason,<br>
Warren Mar a senior AFL-CIO organizer said that 'basically<br>
we feel immigration laws should be broken. We should protect<br>
undocumented workers, we should harbor them, we should not<br>
cooperate with the INS.' These are strong words.<br>
Two months later, on the US-Mexico border, a group of<br>
right-wing farmers responded to this union thrust with<br>
firepower. In Douglas, Arizona, home to 20,000 people, <br>
two brothers Roger and Don Barnett became the focus of<br>
attention. Roger owns a 22,000-acre cattle ranch that abuts<br>
a part of the 2100-mile US-Mexico border. Recently the<br>
Barnett Boys (as they are called) have led a vigilante posse<br>
against those who cross the border for myriad reasons. The<br>
Boys, some on horseback, but always heavily armed, have<br>
stopped vans and trucks on the public highway to illegally<br>
search for migrants. When they have found people, they<br>
'arrest' them, tie them up and radio the Immigration and<br>
Naturalization Service (INS) to send them back to Mexico.<br>
Why are they doing this? Don Barnett said that 'when my<br>
brother bought his ranch five years ago, it was pristine.<br>
Now it's a garbage pit. There's plastic, tin cans and shit<br>
everywhere you look. Old blankets, cut hoses, cut fences.<br>
You name it, illegals'll do it.' A member of the Arizona<br>
posse posted a note on the Internet in mid-May, which said<br>
'Let's keep out this refuse from the Narco-State next door.'<br>
But the illegal interdiction of human beings is not all that<br>
has alarmed the governments of the US and Mexico. Since<br>
January 1994, 32 incidents of violent vigilante action <br>
have been reported, 27 in Arizona alone. In Cochise County,<br>
Arizona, in the last year private citizens detained<br>
immigrants at gunpoint in at least 25 occasions. On 14 May,<br>
a 74-year-old man in Bracketville, Texas shot Eusebio de<br>
Haro. Mr. de Haro stopped at Mr. Samuel Blackwood's home and<br>
asked for water. Mr. Blackwood and his wife refused, and<br>
then Mr. Blackwood chased Mr. de Haro and shot him in the<br>
leg. The Mexican migrant bled to death. Two days later,<br>
ranchers in the Douglas area chased and shot at a group of<br>
30 immigrants, and one man was shot in the back. By late<br>
May, vigilante squads have shot at least four migrants. This<br>
is no accident, since the ranchers have circulated flyers<br>
that ask others to join them in 'hunting the Mexicans for<br>
The Mayor of Douglas, Arizona, Ray Borane was incensed by<br>
this attitude. 'It is demeaning to treat this as recreation,' <br>
he told the media. 'We don't want to be filling up with<br>
militia types.' However, the border region is already being<br>
flooded by the right wing. For example, the Ku Klux Klan,<br>
the leading force of white supremacy, made its appearance <br>
at a rally in Douglas in mid-May. 'What do you expect me to<br>
do,' asked Roger Barnett at that rally. 'Give my ranch to<br>
Mexico? No way!' Barnett's position was bolstered by support<br>
from Reform Party Presidential candidate Patrick Buchanan<br>
who noted that the vigilante actions 'will focus attention<br>
on a bleeding and hemorrhaging border. This is nothing less<br>
than an invasion going on down there.' To characterize the<br>
migration as an invasion is a long-standing trope of the US<br>
right wing. Some people are upset by the entry of the right<br>
into this region. Alexis Clarie of Bisbee, Arizona, noted<br>
that the right wing is 'inviting more and more people to<br>
come here and get armed. Imagine, instead of sitting on your<br>
porch watching the sunset, sitting there with a gun watching<br>
for trespassers. There's a lot of racism that's growing by<br>
leaps and bounds.' Isabel Garcia, a member of Coalicion de<br>
Derechos Humanos (Coalition of Human Rights) told the media<br>
that the right wing has invited 'crazies to come in and hunt<br>
Mexicans. It's at a real danger level.'<br>
On 19 May, the Mexican Foreign Minister Rosario Green<br>
announced that 'the government of Mexico will use all the<br>
political and legal resources at its disposal to guarantee<br>
that any violation of the rights and dignity of Mexicans is<br>
investigated and, if applicable, penalized.' The attacks,<br>
she said, are 'intolerant, racist, xenophobic actions<br>
against Mexican citizens.' Mexico sought legal advice from<br>
Zuckerman and Associates, a US law firm, as well as turned<br>
to the United Nations for recourse. In response to Minister<br>
Green, US Secretary of State Madeline Albright said that <br>
the Clinton administration is 'very concerned about what has<br>
been happening in Arizona and we agreed that such behavior<br>
was inadvisable and that violence against migrants was<br>
unacceptable. I think it's very important that it be totally<br>
clear that vigilante justice is unacceptable.' She blamed<br>
the 'intolerant expressions of some American ranchers' for<br>
the attacks, but said that the US remains committed to legal<br>
migration and to the humane and orderly management of our<br>
borders.' The issue then remains about the maintenance of<br>
border security, and not about labour.<br>
Roger Barnett, also mainly interested in security, complains<br>
that he had to become a vigilante because the US government<br>
is not doing its job effectively. 'So far, the government<br>
has not dealt with the problem. It lacks any formula,' he<br>
noted. 'They've put more US Border Patrol troops in the<br>
area, but as far as stopping the problem, stopping the<br>
aliens coming across my property, they haven't done that.'<br>
Since 1994, the INS and the Border Patrol have spent almost<br>
$2 billion on making the US-Mexico border a militarized<br>
zone. With over 8000 border patrol agents, the INS claims<br>
that it cannot do its work without at least 20,000 of them,<br>
and an increase of the annual budget of $864 million. The <br>
US General Accounting Office, which monitors the effective <br>
use of governmental resources, concluded that 'despite the<br>
investment of billions of dollars' the INS 'did not know<br>
whether the investment was producing the intended results.'<br>
Since 1994 the number of agents have doubled, and yet the<br>
flow of migrants across the border seems unchecked. In 1999,<br>
the INS apprehended 1.5 million people, just a bit under <br>
the 1986 record of 1.6 million. As news of the Arizona<br>
vigilantes reached Washington, DC, the US Congress rushed<br>
through an amendment that allowed the US military to enter<br>
the border area. Politicians from the border area opposed<br>
the measure, but they were overruled. 'Most of the people<br>
along the border -- not all -- feel they don't want their<br>
border turned into a military zone,' said Representative <br>
Jim Kolbe of Arizona. But it already has.<br>
Intensified INS actions at certain points have driven<br>
migrants, according to Minister Green, to 'increasingly<br>
harsher areas and this has led to the loss of life.'<br>
Immigrants reacted to the blockades on well-worn paths not<br>
by going back home, but by going around the INS posts. These<br>
areas include southeast Arizona, where the recent fracas <br>
is ongoing. Since 1994, the US National Commission on Human<br>
Rights acknowledges that at least 450 migrants have died on<br>
the border mainly due to hypothermia and sunstroke. Due to<br>
the harshness of the routes, the migrants have sought out<br>
better guides (called coyotes) who charge anywhere from<br>
$1000-1500 per person (it was $700 before 1994), and they<br>
perforce seek assistance from people along the way. Mild<br>
forms of help were often given in the past. 'The average<br>
rancher has learned from his daddy and his granddaddy that<br>
the best thing to do is ignore the immigrants,' said L. K.<br>
'Buddy' Burgess (Sheriff of Kinney County, Arizona). New<br>
residents 'are scared' of the immigrants and 'think that<br>
they have to apprehend them.' Richard Flores, a longtime<br>
ranch worker said that 'the new landowners are doctors of<br>
lawyers from Houston, Texas,' the big city in the orbit of<br>
the southwest US. 'They're not used to being approached by<br>
immigrants, and some of them are prejudiced.' Carlos Antonio<br>
Menjibar of Pueblo, Mexico, was one of 153 migrants caught<br>
at the border recently. 'We don't bother anybody,' he said.<br>
'We are peaceful. All we want is work.'<br>
Indeed, the central question here is work, as put forth by<br>
the AFL-CIO. Jorge A. Bustamante, president of El Colegio de<br>
la Frontera Norte (Tijuana, Mexico) notes that most migrants<br>
are between the ages of 20 and 30, 'their most productive<br>
years economically.' The US government, he notes, 'never<br>
wavers from defining undocumented migration as a crime<br>
problem requiring law enforcement solutions' and has refused<br>
to consider labour migration in negotiations of the North<br>
American Free Trade Agreement of 1994 (NAFTA). Amitava<br>
Kumar's recent book &lt;Passport Photos&gt; (University of<br>
California, 2000) reveals that about 300,000 Mexican farm<br>
workers lost their jobs due to NAFTA, a crisis situation<br>
that leads many to seek employment in the US. Besides, since<br>
it takes about $45,000 to raise a child in Mexico, the<br>
Mexican workers seem to be offering a subsidy to the US<br>
workforce. For these reasons the flood of migrants cannot <br>
be checked by a fence and by gun power.<br>
For many years now Mexican novelist Carlos Fuentes has <br>
been saying much the same thing about many of the 9 million<br>
Mexicans who live in the US. 'Without the contribution of<br>
Mexican labor, food scarcity and higher prices would hit <br>
the United States and many services would go unattended.' <br>
In addition, undocumented workers pay about $29 billion <br>
in annual taxes, more than they get as social benefits. <br>
The cultural presence of Mexicans makes them 'perfect<br>
scapegoats' for the US State and society that prefer to<br>
target them than unemployment and inadequate education.<br>
Fuentes does not let Mexico off the hook. The workers send<br>
about $3 billion a year in remittances, a weighty sum for a<br>
country with fiscal problems. The US, however, comes in for<br>
the sharpest attack. Because of a lack of formal agreement,<br>
the US admits 'workers in boom times, harasses them in<br>
crises and manipulates them in the name of sacred borders,<br>
even if the price to be paid is a dangerous one: racism and<br>
xenophobia. When will it be recognized that this is not a<br>
police problem, but a question of bilateral flux in the<br>
labor market, demanding responsibilities from both<br>
Washington and Mexico City?' Fuentes argues that Mexico<br>
should invest in the regions that send migrants, a tall<br>
order without the repeal of some of the harsher NAFTA<br>
provisions. The US, he notes, 'should abide by the<br>
international agreements on protection of migrant workers<br>
and admit, without hypocrisy, the benefits of migration to<br>
the U.S. economy.' This is along the grain of the resolution<br>
of the AFL-CIO, which asks for a marked change in US policy.<br>
The bodies of the dead Mexicans are a testimony to the<br>
importance of these changes.<br>
Copyright (c) 2000 Vijay Prashad. All Rights Reserved.<br>